【今日英國】好學的英國

0276 - 14 Jan 2021

香港人,尤其是家長們,近期對英國最大惑不解的事,莫過於是在疫情期間英國學校的停課安排。除了在去年初第一次封城時學校有關閉外,就直至最近的第三度封城才在爭議聲中再度關閉學校,究竟背後有什麼原因令政府不想學校停課呢?原因當然不是英國人特別好學,但要解開這個迷思,便要從英國社會層面的角度入手。

英國家庭一般生育率都較高,在街上你不難發現媽媽們都在帶兩至三個小孩去上課或購物。據英國國家統計辦公室在2017年所做的調查顯示,英國平均有60%的家庭有兩個或以上小孩,所以當不用上課時,家長便要忙碌地照顧孩子。而英國和香港不同的地方,是沒有家務助理去為家長們分擔照顧子女和家務的工作,因此家長便要花相對多的時間去照顧家庭,壓力亦相對較大。學校停課,意味著家長每日需要長時間照顧子女和兼顧家務,亦令許多家長感到孤立無援,到達壓力爆煲的邊緣。政府不想停課帶來更大的家庭問題,因此停課不是一個容易的決定。

其次是英國稅制和香港不同,已婚人士可以把自己所有的免稅額轉到配偶名下,但英國只容許你把每年£12,500免稅額中的£1,250轉給配偶,因此要從稅務上獲取最大得益,便是兩夫婦都有各自的工作,從而每人都可用盡£12,500的免稅額。而如果家長在學校停課期間要留家照顧子女,便可能無法兼顧工作,尤其在疫情期間經濟日走下坡,減薪裁員之聲仍不絕於耳之際,某些關鍵行業從業員(keyworker),如食物製作和銷售、警察、消防、醫護、教師、軍人等礙於工作性質關係,更未必可以留家工作,要放棄工作和收入會是個艱難的決定。而儘管工作性質容許在家上班,但亦因要分身兼顧而令效率下降,亦會增加親子間的磨擦。

學校雖然對大部份學生關閉,但其實仍容許關鍵行業從業員的子女上課,目的就是要為他們照顧子女,以釋放勞動力,不致令整個社會停擺。因此有報導指有家長反而故意向學校慌稱自己是關鍵行業從業員而可以安排子女在停學期間回校。這故然是不當行為,但同時亦反影家長對學校的依賴。

從政府的角度來看,他們當初所持的數據是病毒普遍在年長人士間傳播,學童感染的數字相對很低,因此停課對整個社會是敝多於利。而且英國的私立學校及其家長亦因資源比較豐裕,在停學期間更能安排優質的教學予學生;相比起一般政府資助學校,在有限的資源下差距更為明顯。如果疫情持續一段長時間的話,這個差距將做成一個難以收復的缺口,亦會為將來製做更大的社會問題。

在家長間對停課都有不同的看法,在政府層面要兼顧的就更多。從對抗疫情上英國政府的表現看來似是進退失據,一方面要控制國民的生活以減低感染率,同時亦要平衡措施為經濟和民生帶來的負面影響。就像要殺滅體內的細菌需要服食抗生素,但如果過早停藥不但會功虧一貴,之後細菌產生的抗藥性更會令康復倍加困難。

全民抗疫要成功就是要所有人有著同樣堅強的決心,否則再來多幾次封城也是徒然。

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